EKSKLUSIV: Udvidelse af Pro-Trump Outlet 'The BL' er tæt knyttet til Epoch Times

Epoch Times blev grundlagt af kinesisk-amerikanske tilhængere af en spirituel bevægelses- og meditationspraksis kendt som Falun Gong. Dette nyhedsudløb har de seneste år, som rapporteret af BuzzFeed Nyheder og NBC Nyheder , forvandlet til et misinformation-ladet, pro-Trump mundstykke. Efter at Facebook forbød The Epoch Times at købe annoncer på det sociale medienetværk i sommeren 2019, adskillige “sokkedukker sider ”Dukkede op for at promovere Epoch Times indhold uden afsløring. Facebook forbød også disse sider fra annoncekøb i august efter NBC News 'opfølgning rapportering .

Her rapporterer Snopes om et pro-Trump medienetværk, hvis rækkevidde hurtigt udvides på Facebook og er knyttet på flere måder til The Epoch Times. Denne stikkontakt, der går under navnet BL (The Livets skønhed ) og dukkede først op omkring 2016, er en stor international operation. Det har en vidunderlig tilstedeværelse på sociale medier på Facebook, der kan linkes til mindst 82 Facebook-grupper og sider, der repræsenterer i alt over 28 millioner tilhængere. Webstedet har brugt mindst $ 510.698 på Facebook-annoncekøb med pro-Trump-indhold og andre kampagner. Dens medarbejdere ser også ud til at dyrke flere Trump-specifikke Facebook-sider og grupper og administrere dem skjult under paraplyen af ​​BL, i de fleste tilfælde uden offentliggørelse.

På trods af at administrerende direktør for det selskab, der ejer BL, engang var administrerende direktør for Epoch Times Vietnam, og på trods af at BL's chefredaktør er en tidligere chefredaktør for The Epoch Times engelsksprogede udgave, en ikke navngivet repræsentant for BL fortalte os via e-mail, at 'BL har INGEN forbindelse til The Epoch Times.' På samme måde fortalte Epoch Times 'udgiver, Stephen Gregory, os via e-mail, at 'The Epoch Times er ikke tilknyttet BL.' Vi mener, at sådanne udsagn ikke afspejler virkeligheden.



Falun Gong Media Empire

Epoch Times blev grundlagt i 2000 af tilhængere af Falun Gong-bevægelsen. Falun Gong er ifølge sine tilhængere 'en gammel ... måde at forbedre sind og krop', der inkluderer meditation og andre øvelser sammen med åndelig lære. ”Kernen i denne lære er værdierne sandfærdighed, medfølelse og tålmodighed,” a stolpe af de nonprofitorganisationer, Falun Gongs venner. Dog Wall Street Journal rapporteret at ”Beijing erklærede Falun Gong som en ond kult og iværksatte en brutal nedbrydning af sine udøvere i Kina” I 1999. Denne undersøgelse handler ikke om Falun Gong-bevægelsen eller dens praksis, men om medieegenskaber knyttet til bevægelsen.

Ifølge en beskrivelse fra 2004 på deres hjemmeside var inspirationen til The Epoch Times 'grundlæggelse et 'svar på det voksende behov for ucensureret dækning af begivenheder i Kina.' Som en del af et forsøg på at øge bevidstheden om deres sag og forfølgelse, Falun Gong-tilhængere oprettet et globalt web af medieenheder , inklusive en avis, en tv-station og en radiostation: The Epoch Times, New Tang Dynasty TV (NTD TV) og Sound of Hope Radio. Fra og med 2016 begyndte disse virksomheder at afsætte betydelige ressourcer til at komme ind på det pro-Trump mediemarked.

”Før 2016 holdt Epoch Times sig generelt ude af amerikansk politik, medmindre de var i overensstemmelse med kinesiske interesser,” rapporterede NBC News i august 2019. “Publikationens nylige annoncestrategi kombineret med en bredere kampagne for at omfavne sociale medier og konservativ amerikansk politik - Især Trump - har fordoblet Epoch Times indtægter ... og skubbet den til større fremtrædende plads i den bredere konservative medieverden. ” Fra et rå talperspektiv er papirets støtte til Trump frodig. På Facebook har The Epoch Times 'brugt flere penge på pro-Trump ... reklamer end nogen anden gruppe end Trump-kampagnen,' NBC angivet .

Epoch Times 'handlinger har også trukket Facebook gennem, som i juli 2019 begyndte at forbyde nogle af Epoch Times Facebook-sider at køre politiske annoncer. 'I løbet af det sidste år har vi fjernet konti tilknyttet Epoch Times for at overtræde vores annonceringspolitikker, herunder forsøg på at omgå vores gennemgangssystemer,' en talsmand for Facebook fortalte NBC-nyheder. For at omgå denne forhindring brugte The Epoch Times Facebook-konti til 'sock-puppet' til at henvise brugere til generisk navngivne URL'er som genuinenewspaper.com og truthandtradition.news, som derefter omdirigerede disse brugere til Epoch Times 'abonnementside, rapporterede NBC News. Denne løsning synes at være lukket af Facebook inden august 2019.

Et svar på NBC News 'rapportering i form af en åbent brev først offentliggjort på Falun Gong-webstedet faluninfo.net anklagede NBC-journalister Brandy Zadrozny og Ben Collins for at præsentere ”fordrejninger, der følger meget tæt på officielle kinesiske kommunistiske partispropagandapunkter.” Dette åbne brev blev offentliggjort den NTD.com , Epoch Times websted og - især - TheBL.com .

De mange, mange forbindelser mellem BL og Epoch Times

Påstanden om, at 'BL ikke har forbindelse med The Epoch Times', stammer troværdighed af flere grunde. BL - som vi igen bemærker står for 'The Beauty of Life' - ejes af et selskab, der først blev registreret i Californien som Beauties of Life, Inc. i 2016 . Virksomheden skiftede senere sin oprettelse til Wyoming og dets navn til The Beauty of Life, Inc. To personer er navngivet i Wyoming-virksomhedsdokumenterne som direktører for virksomheden: Trung Vu og John Nania. Trung Vu havde været administrerende direktør for den vietnamesiske udgave af The Epoch Times og arbejdede senere for det relaterede NTD TV. John Nania fungerede som chefredaktør på The Epoch Times engelske udgave fra 2004 til 2015 og senere for et websted, America Daily , det var køre forbi en anden Falun Gong-bundet mediedrift: Sound of Hope Radionetværk:

Som svar på en opfølgende e-mail, hvor vi opførte flere tilsyneladende forbindelser mellem The BL og The Epoch Times, fortalte en ikke navngivet person hos The BL os, at “Vores CEO Trung Vu var CEO for Epoch Times Vietnam fra 2014 og havde arbejdet for NTD Television fra midten af ​​2016 til slutningen af ​​2017. Han forlod NTD og har arbejdet fuldt ud på The BL efter det. ”

På trods af påstande om total virksomhedsuafhængighed mellem ejendommene The BL og Epoch Times brugte Vu sin NTD-e-mail-adresse, da han registrerede The Beauty of Life, Inc. i 2019 - to år efter, at han angiveligt forlod NTD TV. ”E-mailen i dokumentet er hans gamle e-mail-adresse, det betyder ikke, at BL er en ejendom tilhørende NTD eller har forbindelse til NTD-tv-firma,” forklarede BL uden at forklare, hvordan eller hvorfor e-mail-adressen var blevet brugt for nylig i januar 2019, to år efter at Vu siges at have forladt NTD.

BL hævdede også i deres e-mail, at deres “servere og netværksinfrastruktur er… eje [redigeret] af The BL.” Men mindst én server brugt af BL på tidspunktet for denne skrivning var registreret til Epoch Times Vietnam af Trung Vu - en anden kendsgerning, vi rejste, som vi ikke modtog et direkte svar på. Ligesom den e-mail-adresse, der blev brugt i virksomhedsdokumenter, valgte Vu at bruge disse kontaktoplysninger på trods af at serveren var registreret godt efter Beauties of Life, Inc. var blevet stiftet som sin egen virksomhed.

Middletown, New York, adresse opført for BL er heller ikke uden sine egne forbindelser til Falun Gong-tilknyttede medier. Baseret på offentlige rekordsøgninger udført af Snopes er denne placering knyttet til eller ejet af Falun Gong “Sound of Hope Radio Network”. Som det viser sig, kan denne forbindelse skyldes, at den samme adresse engang var stedet for et produktionsstudie, der blev brugt af den velkendte Falun Gong YouTuber Mikey Chen , der blandt andet producerer forestillingerne 'Beyond Science' og 'Strictly Dumpling'. Indtil han forlod dette studie og skabte, hvad der muligvis er hans eget mediefirma, blev disse shows produceret af Sound of Hope Radio Network, Inc. ifølge medarbejderbeskrivelser af deres arbejde, som vi fandt på LinkedIn:

TIL video tour af det aktuelle kontor, hvor mindst to personer, vi identificerer som tidligere forfattere til The Epoch Times, introduceres, er tilgængelige på Chens YouTube-kanal og matcher fast ejendom fotografier reklame for Middletown ejendommen. 'BL er ... ikke et firma eller ejendom tilhørende Sound of Hope Radio Network, vi lejer kontoret i Middletown NY,' fortalte BL os uden at afsløre, hvem de lejede det.

Et mistænkeligt stort antal af BL's redaktionelle medlemmer er i øjeblikket eller var tidligere i beskæftigelse af The Epoch Times. Administrerende redaktør for The BL, Orysia McCabe , på tidspunktet for skrivningen opført hendes nuværende arbejdsgiver på LinkedIn som The Epoch Times. Sidechef for The BLs vigtigste Facebook-side, Margaret Trey, var en sundheds- og wellnessforfatter for The Epoch Times og en forfatter til NTD TV.

Flere politiske forfattere eller kommentatorer har en lignende baggrund. Angela Anderson, vært på kameraet for The BL, skrev til Epoch Times indtil Juni 2019 . Matt Tullar, en anden vært og kommentator på kameraet, var engang cirkulationsdirektør for The Epoch Times og viser sit nuværende job på LinkedIn som salgs- og marketingdirektør for Orange County-udgaven af ​​The Epoch Times. Gregory, forlaget Epoch Times, fortalte os “Tullar stoppede med at arbejde for The Epoch Times i oktober 2016. Orange County-udgaven af ​​The Epoch Times lukkede for mange år siden.”

Chris Ford, BLs politikredaktør, skrev til The Epoch Times indtil August 2019 . Flere Andet af BLs politiske journalister kommer også fra The Epoch Times. Et par af vores medarbejdere har joberfaring ... arbejder i Epoch Times, men nu arbejder de på fuld tid i The BL, ”forklarede BL os via e-mail.

Ved mindst en lejlighed viste en video om forfølgelsen af ​​Falun Gong, der blev offentliggjort på Epoch Times-webstedet, et åbenlyst link mellem NTD TV, Epoch Times og The BL - alle tre blev opført som sponsorer i videoens kreditter. Spurgt, hvorfor alle tre enheder blev inkluderet i slutningen af ​​videoen, hvis der ikke var nogen forbindelse mellem BL og de to andre virksomheder, fortalte Stephen Gregory, The Epoch Times 'udgiver, os at “videoen var en ekstern produktion og lister medievirksomheder, der fremmet produktionen. ”

BL gentog på deres side i deres anden e-mail til os, at “BL er et separat firma og uafhængigt af The Epoch Times, ikke en ejendom tilhørende The Epoch Times eller [forbundet] med [dem]. Det er bare et andet medievirksomhed med [en] anden vision. ”

En “anderledes vision”

“BL”, ifølge afsnittet Om i deres Facebook-side , “Er som en ren bjergkilde, der fugter hjertet for enhver læser. Det sigter mod at plante frøene af oprigtighed, godhed og tolerance dybt ned i sjælen, så den kan vokse og trives. ” Deres mission, siger de, er 'at præsentere verden for de smukkeste aspekter af livet [ved at fokusere] på indhold, der repræsenterer grundlæggende moralske standarder og værdier.' Vage aforismer til side, BL - ligesom The Epoch Times - er et udgangspunkt for inderlig Trump-fandom.

”Vi er stolte over at vise vores støtte til denne præsident, og vi vælger at rapportere om de mange positive resultater og værdibaserede retning, som dette formandskab går,” forklarede BL-video vært Rich Crankshaw i en Facebook-annonce for The BL. 'De almindelige medier tjener til at indgyde frygt og had i deres tilhængers hjerter ... I stedet for blot at rapportere fakta, sigter vi mod at afbalancere denne negativitet med BL, livets skønhed og storheden ved denne nation.'

Redaktionelt giver BL den samme falske dækning af Trump som The Epoch Times, indhold der tjener til at forstærke Hvide Huss talepunkter og tilbyde (eller genindlæg ) støtter pro-Trump skandaler i Det Hvide Hus. BL har for eksempel forsøgt at miskreditere Ukraine-whistleblower som en del af en George Soros sammensværgelse og har skubbet sammensværgelsesteorien om, at Clinton-familien dræber deres politiske fjender. Mindst en BL-ejet Facebook-side harforfremmetpro-Trump QAnon-konspirationsteorien. Undertiden udskærer mellemmanden helt, og BL genudsender direkte redigerede udsagn fra Det Hvide Hus, som de gjorde for deres anti-Mueller-indlæg 'Den 2-årige heksejagt på 25 millioner dollars.'

Fra et reklameperspektiv synes BL's tilgang også at skelnes fra The Epoch Times ': køb et massivt volumen af ​​Facebook-annoncer, der er formodentligt forfremmende for deres afsætningsmulighed, men som i de fleste tilfælde ikke kan skelnes fra basale Trump-kampagneannoncer:

Der er flere officielle “The BL” -sider på Facebook, og mange af dem har betalt for disse pro-Trump-annoncer. Deres vigtigste engelsksprogede side, The BL.com, har brugt i alt 276.929 $ på Facebook-annoncer. BL TV og The BL Story brugte over $ 100.000 hver på Facebook-annoncer. BL-videoen, BL-nyheden og BL Shedding Light brugte yderligere $ 12.000 eller deromkring. Alt i alt er mindst $ 510.698 gået til Facebook fra The BL.

BLs succes med at forhindre deres annoncer i at blive forbudt af Facebook kan også sammenlignes med den succes, der blev vist af Epoch Times, det vil sige ekstremt begrænset. Baseret på Facebooks Ad Library-værktøj indsendte BL 908 annoncer, hvoraf 864 blev fjernet for at overtræde Facebooks politikker. Alle 121 af annoncerne, der blev kørt af The BL TV, og alle 168, der blev kørt af The BL Stories, blev også fjernet. Stikkontakten har som helhed ikke sendt en Facebook-annonce siden august 2019, omtrent da Facebook begyndte at slå ned på Epoch Times-relateret indhold.

Vi nåede ud til Facebook for at spørge, om disse BL-sider er blevet forbudt at køre annoncer, og om denne omstændighed skyldtes et link til The Epoch Times, men vi havde ikke modtaget et svar inden for pressetid. BL ser ud til at anvende andre metoder til at få tilhængere uden for annoncekøb.

Hvordan har BL 28 millioner følgere på Facebook?

BL's Facebook-rækkevidde er massiv og ekspanderende. Den spansksprogede BL-side Bellezas de la Vida er den største med over 10 millioner tilhængere. Den side, måske kontraintuitivt, ser mest aggressiv ud med nogle pro-Trump-konspirationsteorier, indlæg om Q og reklamer for et show, der hævder ægte samarbejde mellem Clintons og Kina. Der er ved vores sidste optælling mindst 22 Facebook BL-sider med BL-logoet, hvoraf nogle er rettet mod forskellige lande, sprog og temaer. BL's tilstedeværelse på det asiatiske marked, baseret på links fra BL's engelske udgave, ser ud til at gå under navnet DKN TV.

Men BL's Facebook-operation er mere end bare disse officielle sider. BL-Facebook-siderne såvel som konti, der er knyttet til BL's medarbejdere, ser ud til at få kontrol over og / eller oprette flere sider og grupper uden nogen åbenbar forbindelse til BL, få kontrol over deres tilhængere og i nogle tilfælde tilføje links til et BL-websted. Sådanne sider og grupper er i nogle tilfælde officielt oprettet af The BL, hvilket fører til et komplekst web af indbyrdes forbundne Trump-sider, der i sidste ende modereres af Facebook-profiler med en klar forbindelse til både The Epoch Times og The BL. En Facebook-konto, der bærer samme navn som administrerende redaktør Orysia McCabe, ser ud til at køre mindst seks pro-Trump Facebook-grupper, der er knyttet til The BL. Matt Tullar, vært og kommentator for The BL, ser ud til at køre mindst tre.

Som et andet eksempel, en embedsmandBL-kontrolleretFacebook-gruppen hedder PRESIDENT TRUMP - AMERICA 2020. Denne gruppes forbindelse til The BL er ikke hemmelig, da den er opført som en af ​​grupperne på BL's vigtigste engelsksprogede Facebook-side. Trump 2020-gruppen har flere moderatorer eller administratorer, herunder en der er en vietnamesisk-baseret side med navnet America First. America First tjener til gengæld som moderator for mindst 17 andre grupper, hvis andre moderatorer tydeligt er knyttet til The Epoch Times og / eller BL. En gruppe ved navn TRUMP MAGA 2020 modereret af America First modereres for eksempel også af David Montgomery's Facebook-konto. Montgomery har på sin egen Facebook-tidslinje interageret med The BLs CEO Trung Vu og deler primært links til både The Epoch Times og The BL.

Andre sider eller grupper ser ud til at være købt eller på anden måde overført fra ikke-relaterede enheder. Disse sider, hvis navne ofte inkluderer temaerne 'Skønhed' og 'Liv', går forud for dannelsen af ​​medienetværket, men annoncerer nu et link til et BL-websted og viser endda undertiden Middletown, New York-adressen, mens de udelukkende består af indlæg ikke relateret til BL.

Et eksempel på denne praksis kan findes på kinesisk side hvis engelsksprogede URL er 'BeautiesOfLifeLoveQuotes.' Denne side blev oprettet i 2014 og har opbygget en betydelig følge af over 800.000 brugere. Forud for 2017, da navnet på gruppen blev ændret, bestod dens indhold primært af sultne billeder af kvinder. Efter dette skift begyndte det at sende det, der ser ud til at være opløftende tekst- og fotomemner om forhold. Med hensyn til indhold er der ingen grund til at tro, at siden har noget med The BL at gøre, men siden - med sin betydelige tilhængerbase - viser et link til den kinesisk-sprogede version af BL og et kort til Middletown-adressen .

Scanning efter BL-relaterede grupper, der passer til en af ​​ovenstående beskrivelser, har Snopes identificeret mindst 60 yderligere grupper eller sider, der er bundet til BL, men som mangler deres logo på deres profilbilleder eller 'The BL' i deres titler. Alt i alt udgør disse Facebook-enheders tilhængere mindst 3,5 millioner af de 28 millioner tilhængere af alle BL-sider eller grupper, vi identificerer i nedenstående tabel. Efter en hvilken som helst måling er dette en massiv rækkevidde for et medieudtag.

I hvilken retning?

Vi ved ikke, hvorfor BL nægter at anerkende nogen forbindelse til den bredere mediegruppe Epoch Times, og vi ved heller ikke, hvad de planlægger at gøre med det store antal tilhængere, som de ser ud til at akkumulere hurtigt. Det, vi dog ved, er, at både The Epoch Times og BL er mindre end direkte ved kategorisk at benægte enhver forbindelse mellem deres organisationer.

I begyndelsen af ​​2000'erne, Wall Street Journal beskrevet et af de største problemer, som Epoch Times opfattede legitimitet som 'deres uvillighed til at identificere sig selv som nogen som helst tilknytning til [Falun Gong] på trods af rigeligt bevis for det modsatte.' Stillet over for den samme vanskelighed synes BL at have en lignende modvilje mod at indrømme enhver tilknytning til The Epoch Times.